Pourquoi dit-on « jeter l’éponge » pour signifier un abandon ?

Un sportif qui jette l’éponge. L’expression est courante dans la presse sportive française mais elle doit sa source aux sports de combats parmi lesquels le noble art, entendez par-là, la boxe. Jeter l’éponge ou la serviette sur le ring c’est selon, est une façon pour l’entraîneur du boxeur de signifier l’abandon du boxeur car les soigneurs n’ont pas le droit de s’adresser directement au juge du jeu.

Cela dit, quand les éponges ne suffisaient pas, il est déjà arrivé à l’entraîneur de franchir les cordes pour aller directement sur le ring mettre un terme au combat. La pratique bien que moins fréquente aujourd’hui perdure sur certains combats disputés entre boxeurs amateurs.